Grens tussen de VS en Mexico
© Alli Jarrar, USA/Canada Campaigner Alli Jarrar, USA/Canada Campaigner

VS: detentie van kinderen in opvangcentrum Homestead is wreed en onwettig

Het opvangcentrum in Homestead, Florida, waar kinderen worden opgevangen die alleen naar de VS zijn gereisd, moet zo snel mogelijk worden gesloten. De kinderen die er nu zitten, moeten worden overgebracht naar kleinschaligere opvangplekken of worden vrijgelaten om bij zogenaamde sponsors (familieleden) te worden ondergebracht.

Dat is de conclusie van het vandaag verschenen rapport “No Home for Children: The Homestead ‘Temporary Emergency’ Facility” van Amnesty International. De omstandigheden in de opvangfaciliteit zijn onwettig en een direct resultaat van het beleid van de Amerikaanse overheid om mensen te straffen in plaats van te beschermen bij het opbouwen van een nieuw leven.

Vluchten voor je leven en opgesloten worden

Amnesty-onderzoekers bezochten Homestead in april en juli 2019. In april werden meer dan 2.100 kinderen in de leeftijd van 13 tot 17 jaar opgevangen in Homestead. Dat waren er later 2.500. Op dit moment zouden er minder dan 2.000 kinderen zitten. Volgens Amnesty zou geen enkel kind ooit in detentie moeten vastzitten (voor migratie-gerelateerde redenen). En als het toch nodig is dan zo kort mogelijk en in een omgeving met zo min mogelijk beperkingen (geen gevangenisregime zoals in Homestead).

De meeste kinderen in Homestead zijn gevlucht voor vervolging en geweld in Centraal-Amerika. Ze maakten gevaarlijke reizen van duizenden kilometers naar de Verenigde Staten, alleen of met familieleden, die ze later zijn kwijtgeraakt.

‘Lopende band waar kinderen massaal worden verwerkt’

‘Homestead is geen tehuis voor kinderen’, zegt Denise Bell van Amnesty International USA. ‘Homestead is een lopende band waar hoge aantallen kinderen massaal worden verwerkt, in plaats van te focussen op wat voor hen het beste is. De boodschap van deze regering is duidelijk: als kinderen vluchten voor hun leven en naar de VS komen, sluit de regering hen op en maakt het hen zo moeilijk mogelijk om weer vrij te komen.’

Homestead detentiecentrum in Florida
© © Lauren Murphy

Formulier invullen voor maandverband

Volgens een 16-jarig meisje uit Honduras is de zorg bij Homestead niet geschikt voor kinderen. Zij zat zes en een halve maand in het centrum. Toen ze naar een andere plek werd overgeplaatst, merkte ze het verschil met Homestead: ze kon meer over zichzelf praten met de medewerkers, ze was meer buiten en speelde meer met andere kinderen.
In Homestead zat ze samen met elf andere meisjes de meeste tijd binnen, in een kamer met stapelbedden. Ook moest ze daar voor alles formulieren invullen, zelfs als ze maandverband nodig had.

Gevangenisregime

De kinderen in Homestead moeten een strikt (gevangenis)regime volgen en ID-kaartjes dragen met barcodes die worden gescand als ze een gebouw in- of uitgaan. Ze volgen onderwijs, maar niet het standaardonderwijs. De meeste kinderen spreken inheemse talen en kunnen zich niet goed verstaanbaar maken. Homestead is een grootschalig, bijna industrieel opgezet detentiecentrum, dat is bedoeld voor tijdelijke opvang. Jongeren zitten er lang vast en hereniging met familie wordt moeilijk gemaakt.

Maanden vast

Op een gegeven moment zaten de kinderen in Homestead gemiddeld 89 dagen opgesloten. Toen Amnesty in april langs kwam, was dit gemiddeld 52 dagen. Ze worden daarna vrijgelaten en met familie herenigd, of gaan naar andere opvanglocaties.

Homestead moet dicht

Amnesty roept de VS op om Homestead zo snel mogelijk te sluiten. De kinderen die er zitten moeten worden overgeplaatst naar kleinschalige opvanglocaties of worden vrijgelaten en met familieleden worden herenigd. De zinloze detentie van kinderen die gevlucht zijn voor geweld en vervolging om vervolgens achter slot en grendel te worden gezet, is een grote smet op het mensenrechtenblazoen van de VS.

Amnesty roept de Amerikaanse autoriteiten ook op om onderzoek te doen naar de omstandigheden in Homestead en bij andere opvanglocaties waar migrantenkinderen vastzitten. Daarnaast moeten ngo’s en leden van het Amerikaanse Congres betere toegang krijgen tot deze locaties.